Apple hará tu nuevo iPhone con piezas del antiguo

Apple hará tu nuevo iPhone con piezas del antiguo

lgún día, Apple hará tu nuevo iPhone con piezas del antiguo


Un gigante de la electrónica mundial aborda el creciente problema de los desechos electrónicos con la ayuda de un robot de reciclaje.

En un edificio sin marcar escondido en un parque industrial en Austin, un lugar tan secreto que no aparece en Apple Maps, una de las últimas tecnologías de Apple está trabajando duro. Dentro de la carcasa de vidrio, los brazos robóticos automáticos se mueven hacia la izquierda, derecha, arriba, abajo y alrededor de una cinta transportadora con velocidad y precisión. Un par de técnicos en batas de laboratorio azules, gafas de seguridad y guantes observan cómo la niebla, creada por el frío extremo de la cámara acristalada, que puede caer a -112 grados, se hincha alrededor de uno de los brazos. Los fuertes golpes mecánicos rompen el zumbido de la maquinaria en funcionamiento con un golpe uniforme, un golpe, un golpe.

Este complicado sistema, llamado Daisy, combina la automatización y un toque humano para darle a Apple su codiciado resultado: restos de plástico puro, metal y vidrio de iPhones que de otro modo serían inutilizables. "Pasamos mucho tiempo en la ingeniería, asegurándonos de que nuestros dispositivos permanezcan juntos", dice Lisa Jackson, vicepresidenta de medio ambiente, políticas e iniciativas sociales de Apple. "Daisy tenía que ver con asegurarse de que tuviéramos una manera eficiente y efectiva de desarmar los productos".

Daisy representa no solo un avance en los esfuerzos de reciclaje electrónico, desarmando un dispositivo electrónico pieza por pieza, sino también una hoja de ruta para minimizar el impacto ambiental. Apple se enorgullece de sus credenciales verdes; Una alta proporción de su cadena de suministro, por ejemplo, funciona con energía renovable. Ahora está dirigiendo su atención a un problema igualmente espinoso: el detrito de rápido crecimiento, a menudo tóxico, de los equipos electrónicos desechados.

Apple anunció en 2017 el objetivo de fabricar todos sus productos a partir de material reciclado o renovable y, finalmente, solo ese material. Apple no puede decir cuándo sucederá eso. (No será pronto). Pero este edificio, el Laboratorio de Recuperación de Materiales, que abrió en abril, es donde la compañía está haciendo la investigación que espera que llegue allí.

La gestión de los desechos electrónicos, una categoría que abarca equipos desechables, desde máquinas de fax hasta relojes inteligentes, se está convirtiendo en un problema cada vez más complejo. En 2016, el mundo generó 44 millones de toneladas métricas de desechos electrónicos, según el Global E-Waste Monitor. En perspectiva, eso equivale a unas 4.500 torres Eiffel.

La basura electrónica doméstica, incluida la electrónica de consumo, es una parte menor de la pila; El año pasado representó 1,6 millones de toneladas métricas, o 3.500 millones de libras, según el Instituto Golisano para la Sostenibilidad del Instituto Tecnológico de Rochester. La masa total de desechos electrónicos en realidad está disminuyendo a medida que las empresas lanzan productos más elegantes y pequeños, dice Callie Babbitt, profesora asociada del Instituto Golisano. Pero hay un nuevo problema en aumento, explica: "Los productos que estamos utilizando ahora dependen de una mezcla cada vez más compleja de materiales de tierras raras y metales preciosos". Y a medida que las empresas lanzan nuevos productos a un ritmo cada vez más rápido, Incluso los sistemas automatizados pueden tener dificultades para mantenerse al día.

Apple se niega a estimar el tamaño de su propia huella de desechos electrónicos. La compañía vendió 217.7 millones de iPhones el año pasado: a un promedio de aproximadamente cinco onzas por teléfono, eso significa que Apple puso aproximadamente 68 millones de libras de materiales en los hogares de todo el mundo solo a través de teléfonos, algunos de los cuales eventualmente se convertirán en desperdicio si los consumidores carecen de una mejor opción.

Daisy representa un "paso crucial" hacia los objetivos de Apple, dice Jackson, quien pasó cinco años al frente de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Antes de unirse a Apple. El robot, que debutó el año pasado, puede desmontar 15 modelos diferentes de iPhone (desde el iPhone 5 en adelante) a una velocidad de 200 dispositivos por hora. La máquina en el laboratorio de Austin y otra en los Países Bajos juntas procesan aproximadamente 1 millón de los 9 millones de iPhones recolectados desde abril a través del programa de intercambio de Apple. (La mayoría de los otros son restaurados y revendidos).

Apple enumera 14 materiales utilizados en sus productos que espera reciclar completamente. Uno es el plástico, que tarda cientos de años en descomponerse, representa una amenaza para la vida silvestre y puede liberar toxinas dañinas a medida que se corroe. Otro es el litio, que se encuentra en las baterías recargables, cuya extracción tiene un alto costo para el medio ambiente. Con la ayuda de Daisy, la compañía ha podido recuperar los 14 elementos para reciclarlos; ya está reutilizando estaño y aluminio para nuevos productos de Apple como el MacBook Air.

Las instalaciones tradicionales de reciclaje de desechos electrónicos son menos delicadas que Daisy. La mayoría confía en máquinas voluminosas para triturar productos, volcando la producción en contenedores de partículas mixtas. Estas corrientes mixtas son mucho más difíciles de reciclar, y algunos elementos se pierden, se atascan o se tiran en el proceso. Jackson dice que Apple quiere mejorar no solo sus propios procesos, sino también el enfoque más amplio de la industria. Parte de su instalación de Austin está dedicada a una amplia I + D de reciclaje de desechos electrónicos, con la esperanza de desarrollar innovaciones que permitan a todas las instalaciones de reciclaje recuperar más materiales, mejorando la cadena de suministro de tecnología para el consumidor.

Es un largo camino que requerirá que numerosas partes de la industria se suban a bordo para alcanzar los objetivos de Apple. Incluso Jackson dice que inicialmente no estaba convencida de que fuera factible. Pero después de hablar con los ingenieros y los miembros del equipo, llegó a ver el reciclaje total no solo como posible sino también vitalmente necesario. "Si no pasamos tiempo invirtiendo para asegurarnos de que el hardware se use durante mucho tiempo y los materiales se reutilicen", dice, "será un problema que no podemos superar".